Op zoek naar de ziel van Nursultan

We vliegen naar Nursultan (Astana). Door het raam zien we de steppe. Leeg, vlak en kaal. En dan duikt er een stad op. Uit het niets. We zien veel flatgebouwen. Van  boven af lijkt het oppervlak van de stad beperkt. De luchthaven is niet heel groot. Twee terminals, die niet met elkaar verbonden zijn.

Eerst moeten we een formulier invullen om een visum te krijgen. Het is klein, in het Russisch maar levert een verblijf van 30 dagen op. We worden afgehaald door onze gastheer die geen enkele moeite had ons te herkennen met onze fietsdozen.  We laten de dozen op de luchthaven achter in de andere terminal. Om te zien of alles pluis is wat er in de dozen zit wordt er een snuffelhond opgetrommeld.

Astana heeft verschillende namen gehad. Astana betekent hoofdstad in het Kazachstaans. Eerst heette het Aqmola en daarna Tselinograd en Akmolinsk. In maart 2019 is de naam gewijzigd in Nursultan. De stad is nu vernoemd naar de eerste president, Nursultan Nazerbajev, die toen is afgetreden.

Michael rijdt ons naar hun appartement in het midden van de stad. We maken kennis met de familie die verder bestaat uit Zora en drie kinderen. We krijgen een ruime slaapkamer met douche en toilet. Het is mooi weer en we gaan naar buiten. Om de hoek staat een moderne toren, de Baiterek toren. Deze kunnen we ook zien vanuit de kamer van het appartement. Deze toren is het symbool van Astana en staat ook voor de overdracht van hoofdstadstatus van Almaty (Almata) naar Astana. Op 97 hoogte (in 1997 vond deze overdracht plaats) bevindt zich een observatiedek. We gaan met de lift omhoog en bovenin de toren ligt een handafdruk in goud van Nursultan Nazarbajev, de eerste president van Kazachstan. Bezoekers kunnen hun hand in de afdruk leggen en een wens doen.

In Astana is niet alles wat het lijkt. De rivier die door de stad loopt is bijvoorbeeld kunstmatig aangelegd. Parken maken het leven in Astana aangenamer. Hier wordt veel gebruik van gemaakt door jong en oud.

Astana is eigenlijk verdeeld in 2 delen. De oude en de nieuwe stad. In de oude stad staan de voor ons zo kenmerkende Russische flats, vier of vijf verdiepingen hoog. Vaak zien ze er aan de buitenkant niet onderhouden uit. In de nieuwe stad overheerst moderne architectuur. Een van de blikvangers daar is de Khan Satyr, vertaalt met koninklijke tent. Dit bouwwerk is 150 meter hoog en omvat 140 000 vierkante meter, ontworpen door de Brit Norman Foster. De bouwkosten bedroegen destijds 400 miljoen dollar. Deze tent herbergt een groot winkelcentrum met veel westerse winkels en kermisattracties.

Khan Satyr, detail

Om deze stad, die een 7 maanden durende winter kent, aantrekkelijk te maken worden er allerlei activiteiten georganiseerd. In 2017 was er een World Expo, waarvan een wereldbol nog getuige is. Verder is er een opera en zijn er vaak ijshockeywedstrijden. In 2014 is het nationaal museum geopend, het grootste van Centraal-Azië. Wij zagen hier kunstschatten uit de rijke geschiedenis van Kazachstan, die duizenden jaren terug gaat. Daarnaast was ruimte gemaakt voor wetenswaardigheden over de voormalige president Nazerbajev. De zaal over hedendaagse kunst stond vol met foto’s van belangrijke Kazachstaanse gebeurtenissen, zoals het openen van een treinverbinding met China.

Fontein voor het nationaal museum
Grafkunst uit graven van de Scythen

In de buurt van het museum staat een enorme moskee, ook de grootste van Centraal-Azië. Naast de was- en gebedsruimtes biedt de benedenverdieping hier een uitstekend restaurant met een uitgebreid assortiment van gebak en zoetigheden. Zowel Bart als Marieke (gescheiden) zijn in de gebedsruimtes wezen kijken. Marieke moest daarvoor wel een soort jurkje met capuchon aan. Bart kon in de grote zaal terecht, de vrouwen op een balkon een etage hoger.

Astana is een grote stad, er wonen zeker 700 00 mensen. Wij hebben vier dagen de stad verkend maar zijn niet doorgedrongen tot de kern of ziel van deze stad. Er staan veel grote, moderne gebouwen maar de samenhang ontbreekt. Het kan komen door het klimaat, of door het nieuwe van de stad, dat is ons niet duidelijk geworden. Er is veel te zien maar een goede reden om hier snel terug te keren hebben wij niet gevonden.